//La grande répétition

La grande répétition

A quatre jours seulement de la fin de la saison régulière, toutes les pièces ou presque du puzzle des playoffs MLB sont en place. Il faudra un dernier effort des Red Sox contre l’ogre Houston pour assurer le titre de division devant les Yankees. Curieusement, Boston et Houston pourraient se rencontrer à nouveau dès le premier tour des playoffs, l’ALDS qui commencera jeudi 5 octobre.

Remporter sa division en MLB est l’une des tâches les plus difficiles en sport professionnel, la régularité et le travail requis tout au long des 162 matches de la saison régulière sont phénoménaux. Pourtant, les Red Sox s’apprêtent à répéter leur exploit de champion de division après leur titre de 2016 en guise de cadeau d’adieu à David Ortiz. Après avoir remporté 93 matches en 2016 pour remporter la division AL Est, les Red Sox en sont à 92 cette saison et sont tout près de réaliser le doublé. Depuis l’introduction des divisions en 1969, jamais les Red Sox n’ont remporté l’AL Est deux fois de suite. Un nouveau titre les amènerait à égalité avec les Baltimore Orioles (9 titres), derrière l’Evil Empire des Yankees (18 titres). Avec 3 matches d’avance sur les Yankees (89 victoires pour le moment), les Red Sox peuvent s’assurer du titre dès ce soir avec une victoire et une défaite de New York. Dans le cas très improbable d’une égalité entre les 2 équipes à la fin de la saison, elles s’affronteraient lundi pour déterminer qui devra passer par le match de Wild Card mardi prochain contre les Twins et qui ira directement en ALDS. L’enjeu pour Houston est de rattraper Cleveland en tête du bilan d’American League. Si le classement n’évolue pas, Boston rencontrerait Houston en ALDS (la première équipe à 3 victoire l’emporte) avec les matches 1, 2 et 5 au Minute Maid Park. Ce serait seulement la 4ème fois de l’histoire de la MLB que deux équipes terminent la saison régulière face à face puis s’affrontent au premier tour des playoffs.

Cette série aura donc une saveur particulière d’anticipation et de gestion. Il serait dommage pour l’une des deux équipes de perdre un de ses joueurs clefs. Les managers John Farrell et AJ Hinch donneront-ils le maximum pour remporter ces matches, au risque de dévoiler trop tôt leurs plans ? La plus grosse question côté Red Sox est de savoir si Chris Sale sera sur la butte dimanche. Après son match décevant de mardi (6 runs concédés sur 4 HR), il est normalement programmé pour lancer dimanche mais cela l’empêcherait de démarrer le Game 1 de l’ALDS avec repos complet, il faudrait attendre le Game 2. Peut-être qu’une courte apparition de quelques manches, une cinquantaine de lancers, s’impose et au cours de laquelle il aurait une chance de battre le record de strikeouts en une saison par un lanceur des Red Sox (Pedro Martinez 313 en 1999, Sale en a 308). En tout cas, Farrell regardera de près les performances de Rodriguez ce soir, Fister demain et Pomeranz samedi pour déterminer qui figurera dans sa rotation pour les playoffs. Sale (ERA à 2,90) et Pomeranz (3,38) sont garantis d’y être, même si ce dernier donne des signes inquiétants ces derniers jours avec une perte de vitesse sur sa fastball (89mph au lieu de 92). Derrière ces deux gauchers, l’autre gaucher Rodriguez a été excellent en septembre (ERA à 1,78 en 4 matches) tandis que les droitiers Fister et Porcello ont été irréguliers. Farrell osera-t-il aligner 3 gauchers de suite en ALDS ?

Quelques questions se posent encore du côté du bullpen mais l’émergence de David Price, de retour de sa blessure au coude, est un excellent signe. Il accompagnera les releveurs Reed, Kelly, Smith et le closer de choc Kimbrel avec 2 ou 3 places encore à attribuer. La priorité pour les Red Sox ces prochains jours sera de ménager ses joueurs de position. Betts, Pedroia, Nunez notamment ont tous dû s’absenter plusieurs jours pour soigner leurs blessures. Si pour Betts (poignet) qui fait son retour ce soir, tout semble aller bien, le genou de Pedroia et le dos de Nunez sont plus inquiétants. Tous deux sont confiants de pouvoir jouer à plein temps en playoffs mais il est plus raisonnable de penser qu’ils se partageront le travail en 2ème base. Les 3 jours de repos prévus avant le début de l’ALDS devraient faire du bien à tout le monde. Évidemment, l’objectif pour les Red Sox sera de faire mieux que l’an dernier (vaincus 3 matches à 0 par Cleveland en ALDS) mais ce ne sera pas facile contre les Astros de Houston et leur lineup inarrêtable. Cette série sera donc l’occasion de se tester. Après une série de 6 victoires consécutives à l’éxterieur la semaine dernière, les Red Sox ont subi face à Toronto lundi et mardi (défaites 4-6 et 4-9) avant de se réveiller hier (victoire 10-7) avec une excellente performance offensive (HR de Ramirez, Bogaerts et Moreland). De bonne augure pour la suite …

La série contre Houston

Jeudi 1h10 : Rodriguez (6-6 et 3,91 ERA) vs Peacock (12-2 et 2,98 ERA)

Lineup : Bogaerts (SS), Pedroia (2B), Benintendi (LF), Betts (RF), Moreland (1B), Ramirez (DH), Devers (3B), Vazquez (C) et Bradley (CF).

Vendredi 1h10 : Fister (5-8 et 4,87 ERA) vs Morton (13-7 et 3,63 ERA)

Samedi 19h05 : Pomeranz (16-6 et 3,38 ERA) vs McCullers (7-3 et 4,01 ERA)

Dimanche 21h05 : ???